Nieuws

Presidentiële onderscheiding in Liberia voor Twentse hulpverleners Joop en René; "Hele eer, maar doen het voor de mensen"

Een presidentiële onderscheiding voor René Heupink (tweede van links) en Joop Savenije (rechts). In het midden president Boakai van Liberia en volledig links Abdullah Kamara.
Een presidentiële onderscheiding voor René Heupink (tweede van links) en Joop Savenije (rechts). In het midden president Boakai van Liberia en volledig links Abdullah Kamara. © RTV Oost / Bart Kieft
Als 'twee boertjes uit Twente' begonnen René Heupink uit Overdinkel en Joop Savenije uit Almelo zo'n vijftien jaar geleden met hulpprojecten in Liberia. Twee scholen, drie ziekenhuizen, een pontonbrug en vele jaren later zijn ze voor hun werk onderscheiden door de president van het West-Afrikaanse land. "En dat is natuurlijk een eer en geweldig om te beleven", zeggen beide mannen. "Maar we doen het niet voor de onderscheiding, we doen het voor de mensen in Liberia die in grote armoede leven."
51 keer is René Heupink inmiddels afgereisd naar Liberia, Joop Savenije een keer of dertig. Altijd op eigen kosten en altijd om te helpen. "Het begon toen ik bij PH Almelo samen voetbalde met Abdullah Kamara, een Liberiaanse vluchteling. Hij keerde terug naar Liberia en toen is ook onze hulpverlening op gang gekomen", zegt Savenije.
'Twentse boertjes' voor hulpverlening onderscheiden door Liberiaanse president
Daarbij werd ook het ROC van Twente met docent René Heupink actief. Want vlak voordat Kamara naar Liberia terugging, zag hij dat er met oude schoolmeubels werd gesleept bij het ROC. Hij vroeg en kreeg de meubels mee om te gebruiken in zijn thuisland. "En dan begin je dingen in gang te zetten om te helpen", zegt Joop Savenije.

Scholen voor ex-kindsoldaten

De twee scholen werden gebouwd voor ex-kindsoldaten die actief waren onder het bewind van de voormalige president Charles Taylor. Deze kinderen, tijdens het oorlogsgeweld getraumatiseerd en gedrogeerd, kregen op die manier een nieuwe toekomst. René Heupink: "Vier ROC-leerlingen hebben daar een afstudeerproject afgerond. Een hele waardevolle ervaring."
Aanleg van de pontonbrug in Liberia
Aanleg van de pontonbrug in Liberia © Eigen foto
Heupink werd in Liberia ook meteen 'in het hart gepakt' door de armoede waarin de mensen leven. "En als wij met onze kennis en alles wat wij hebben dan kunnen helpen, dan voelt dat als een hele eer." Joop Savenije: "Daarbij moeten we eerlijk zijn dat het helpen van de ex-kindsoldaten maar voor een deel gelukt is. Er zijn daar nog steeds drugsverslaafde ex-kindsoldaten. Je kunt ook niet het leed van iedereen daar opeens op je bord trekken en oplossen. Wij werken kleinschalig en proberen klaar te krijgen wat binnen ons vermogen ligt."
Beide Twentse hulpverleners zijn actief voor de stichting Netlib. De stichting maakt zich sterk voor de sociaal-economische ontwikkeling van Liberia. Behalve de samenwerking met het ROC van Twente kenmerkt de stichting zich ook door de financiële hulp van bedrijven en organisaties. Zorg en educatie zijn de hoofdpijlers van de stichting, die Abdullah Kamara als voorzitter heeft. Hij kwam als vluchteling in Almelo terecht en keerde weer terug naar Liberia.
En dat heeft nu dus geresulteerd in een humanitaire onderscheiding voor het duo van de nieuwe president van Liberia: Joseph N. Boakai. De nieuwe man die beide Tukkers al lang voor zijn recente inauguratie kenden. En die zij bijvoorbeeld hielpen met de aanleg van een pontonbrug over de Saint Paul river. René Heupink: "Daar verdronken jaarlijks bij hoogwater twintig kinderen. Die moesten dan met de kano naar school aan de overkant van de rivier. Na de komst van de pontonbrug zijn er nog weleens mensen verdronken, maar nooit meer schoolkinderen die de rivier over moesten."
Joop Savenije en René Heupink wijzen Liberia op de wereldkaart aan
Joop Savenije en René Heupink wijzen Liberia op de wereldkaart aan © RTV Oost / Bart Kieft
In de toekomst blijven ze zeker nog hulp bieden in Liberia. Voorzichtig is er inmiddels contact gelegd met de Wageningen Universiteit (WUR) om iets te doen met de voedselvoorziening in het land. Maar voor nu overheerst de dankbaarheid over de onderscheiding en voor het mooie werk dat ze hebben kunnen doen. Joop Savenije: "Het is een wonderlijk verhaal. Begonnen als twee Twentse boertjes een jaar of vijftien geleden en dan uiteindelijk een presidentiële onderscheiding krijgen."

Heb je een nieuwstip of nieuwe informatie? Tip de redactie via WhatsApp of via de mail.